Or

Prospection aurifère aux États-Unis



Republié de "Prospecting for Gold in the United States"une publication d'intérêt général de l'US Geological Survey par Harold Kirkemo.

Or Lode: Minerai d'or du gisement épithermal d'Olinghouse. Lorsque l'or se trouve dans les roches où il a cristallisé, il est connu comme un «dépôt de filon». Image USGS.

Les nombreuses récompenses de trouver de l'or

Quiconque cherche de l'or espère être récompensé par l'éclat des couleurs de la matière fine recueillie au fond de la casserole. Bien que l'exercice et l'activité de plein air vécus en prospection soient gratifiants, il y a peu de sensations comparables à la recherche d'or. Même un rapport d'analyse montrant une teneur appréciable en or dans un échantillon obtenu à partir d'un gisement de filons est passionnant. Le prospecteur potentiel qui espère un gain financier, cependant, doit soigneusement considérer tous les faits pertinents avant de décider d'une entreprise de prospection.

Peu de prospecteurs trouvent de précieux gisements d'or

Seuls quelques prospecteurs parmi les milliers qui ont fouillé la partie ouest des États-Unis ont trouvé un gisement précieux. La plupart des districts aurifères de l'Ouest ont été localisés par des pionniers, dont beaucoup étaient des mineurs d'or expérimentés du sud des Appalaches, mais même à l'époque coloniale, seule une petite proportion des chercheurs d'or ont réussi.

Prospection hydrogéochimique de l'or: L'eau souterraine recueillie dans les puits, les sources et les trous de forage peut fournir des indices de la présence de gisements d'or souterrains. Au fur et à mesure que l'eau souterraine traverse le gisement, de minuscules quantités d'or sont lessivées des roches. Ceux-ci peuvent parfois être détectés dans des échantillons d'eau souterraine prélevés dans des puits situés en aval du gisement. Image USGS.

Les États-Unis ont été fortement prospectés

Au cours des derniers siècles, le pays a fait l'objet de recherches approfondies par des prospecteurs. Pendant la dépression des années 1930, les prospecteurs ont fouillé les zones productrices d'or les plus connues de la Nation, en particulier dans l'Ouest, ainsi que les zones peu connues. Les résultats de leurs activités n'ont jamais été entièrement documentés, mais des enregistrements incomplets indiquent qu'un pourcentage extrêmement faible du nombre total de prospecteurs actifs se sont soutenus par l'exploitation aurifère. Parmi les quelques découvertes importantes signalées, presque toutes ont été faites par des prospecteurs de longue expérience qui connaissaient bien les régions dans lesquelles ils travaillaient.

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Prospectez où l'or a été trouvé auparavant

L'absence de succès exceptionnel malgré la forte augmentation de la prospection pendant la dépression dans les années 1930 confirme l'opinion des personnes les plus familières avec la présence d'or et le développement des districts aurifères selon laquelle les meilleures chances de succès résident dans des études systématiques de dans les zones productives plutôt que dans les efforts pour découvrir l'or dans les zones jusqu'ici improductives.

Cependant, la mise au point de nouvelles méthodes de détection de l'or, très sensibles et relativement peu coûteuses, a considérablement accru la possibilité de découvrir des gisements d'or de trop faible teneur pour avoir été reconnus plus tôt par le prospecteur en utilisant uniquement un bac à or. Celles-ci peuvent être suffisamment grandes pour être exploitées par les techniques modernes d'exploitation minière et métallurgique. La mine Carlin, près de Carlin, au Nevada, a produit de l'or à partir d'un grand gisement à faible teneur qui a été ouvert en 1965 après l'achèvement de travaux scientifiques et techniques intensifs. Des enquêtes similaires ont conduit à la découverte d'un gisement d'or de type Carlin dans Jerritt Canyon, Nevada.

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Drague en or: Une drague flottante en or opérant près de Fairplay, au Colorado, en 1950. Des machines comme celle-ci pourraient extraire des centaines de tonnes de sédiments par jour et les traiter pour éliminer l'or. Image USGS.

De nombreux dépôts de placers ont été effectués - deux fois

Beaucoup croient qu'il est possible de faire des salaires ou mieux en creusant de l'or dans les ruisseaux de l'Ouest, en particulier dans les régions où l'exploitation des placers jadis prospérait. Cependant, la plupart des gisements de placers ont été complètement retravaillés au moins deux fois - d'abord par des ouvriers chinois, qui sont arrivés peu après les premières périodes de boom et ont récupéré de l'or des gisements et résidus miniers laissés par les premiers mineurs, puis par des mineurs itinérants pendant la Années 1930.

Les géologues et les ingénieurs qui enquêtent systématiquement sur les régions éloignées du pays découvrent de petits creusements de placers et d'anciens puits de prospection dont le nombre et la large distribution impliquent peu, voire aucune, des indications de surface reconnaissables de gisements métalliques ont été négligées par les premiers mineurs et prospecteurs.

Limites de plaques convergentes sont le cadre tectonique des plaques de nombreux gisements d'or. Là, le magma produit par la fonte de la lithosphère descendante monte sous forme de chambres magmatiques et cristallise près de la surface. L'or dans ces environnements chauds est souvent dissous dans de l'eau surchauffée et emporté de la chambre magmatique le long des failles et des fractures. La température de l'eau est très élevée près de la chambre magmatique mais baisse avec la distance. À mesure que l'eau s'éloigne de la chambre magmatique, l'or commence à se cristalliser dans la fracture pour produire un gisement d'or veineux. Image USGS.

Défis financiers de la prospection aurifère

Celui qui envisage de prospecter de l'or doit se rendre compte qu'une entreprise réussie ne signifie pas nécessairement de gros bénéfices même si la découverte est développée en une mine en production. Bien que le prix de l'or ait considérablement augmenté depuis 1967, date à laquelle le prix fixe de 35 $ l'once a été supprimé, l'augmentation du coût de pratiquement tous les éléments d'approvisionnement et de services nécessaires dans les entreprises de prospection et d'exploitation minière a maintenu les marges bénéficiaires à des niveaux modérés, en particulier pour les petit exploitant minier. En général, les grandes fluctuations du prix de l'or ne sont pas rares, tandis que les pressions inflationnistes sont plus persistantes. Le producteur d'or est donc confronté à des problèmes économiques incertains et doit être conscient de leurs effets sur son exploitation.

Carte des limites convergentes: Une frontière convergente actuelle est située le long de la partie nord-ouest du Pacifique des États-Unis et s'étend vers le nord le long de la côte du Canada. L'activité volcanique y produira les gisements d'or du futur. Les gisements d'or exploités aujourd'hui ont été produits par une activité ancienne sur les limites actuelles des plaques ou une activité ancienne sur des limites qui ne sont plus actives. Image USGS.

Connaissance des lois et de la propriété

Le prospecteur d'aujourd'hui doit déterminer où la prospection est autorisée et connaître les règlements en vertu desquels il est autorisé à rechercher de l'or et d'autres métaux. La permission d'entrer sur un terrain privé doit être obtenue du propriétaire du terrain. La détermination de la propriété et de l'emplacement du terrain et le contact avec le propriétaire peuvent être une tâche fastidieuse mais qui doit être effectuée avant que la prospection puisse commencer.

La détermination de l'emplacement et de l'étendue des terres publiques ouvertes à l'entrée de minéraux à des fins de prospection et d'exploitation minière est également une exigence longue mais nécessaire. Les parcs nationaux, par exemple, sont fermés à la prospection. Certaines terres relevant de la compétence du Service forestier et du Bureau of Land Management peuvent être saisies pour prospection, mais des ensembles de règles et de règlements régissent l'entrée. La déclaration suivante, tirée d'une brochure publiée en 1978 par le Département américain de l'intérieur et intitulée "Jalonnement d'un claim sur les terres fédérales", répond à la question "Où puis-je prospecter?"

"Il y a encore des zones où vous pouvez prospecter, et si une découverte d'un minéral précieux et localisable est faite, vous pouvez jalonner un claim. Ces zones sont principalement en Alaska, Arizona, Arkansas, Californie, Colorado, Floride, Idaho, Louisiane, Mississippi, Montana, Nebraska, Nevada, Nouveau-Mexique, Dakota du Nord, Oregon, Dakota du Sud, Utah, Washington et Wyoming. Ces zones sont principalement des terres publiques fédérales non réservées et non détenues administrées par le Bureau of Land Management (BLM) du Département américain. de l'intérieur et dans les forêts nationales administrées par le Service forestier du Département américain de l'Agriculture. Les registres fonciers publics dans le bureau d'État BLM approprié vous montreront quelles terres sont fermées à l'entrée de minéraux en vertu des lois minières. Ces bureaux tiennent à jour. date à laquelle l'état des terres est mis à la disposition du public pour inspection. BLM publie une série de cartes de propriété de surface et de minéraux qui décrivent le modèle général de propriété des terres publiques. Ces cartes peuvent être achetées dans la plupart des BLM. Des bureaux. Pour une parcelle de terrain spécifique, il est conseillé de vérifier les registres fonciers officiels au bureau d'État BLM approprié. "

Forage de carottes pour l'or: Carottage du gisement de sulfures massifs Bend, situé dans le district de Medford de la forêt nationale de Chequamegon, Michigan. Il s'agit d'un petit corps sulfuré riche en métaux, hébergé par les volcans du Penokean du début du Protérozoïque. L'horizon minéralisé subcrops sous 100-120 pieds de couverture glaciaire, et se compose de pyrite massive avec des quantités variables de chalcopyrite, tetrahedrite-tenantite, bornite, arsenopyrite, chalcocite et tellurures or-argent rares. Image USGS.

Petits prospecteurs et production totale d'or

Une exploitation aurifère réussie dans les conditions actuelles est une opération à grande échelle, utilisant des machines coûteuses et sophistiquées capables de traiter chaque jour de nombreuses tonnes de minerai à faible teneur. Le prospecteur grisonnant avec un burro n'est plus un participant important à la recherche de gisements minéraux, et le petit producteur ne représente qu'une part mineure de la production totale de métaux, y compris l'or.

Noyau d'or au laboratoire: Le cœur récupéré du gisement de sulfure massif de Bend (voir la photo de forage ci-dessus) avait un diamètre de 3 "et a été récupéré en sections de 10 pieds. Les sections ont été extraites de la tige de forage dans des sacs en plastique et emmenées au laboratoire pour un examen minutieux, un échantillonnage et analyse Image USGS.

Étude, persévérance et soutien financier

Il reste un certain succès dans la recherche d'or pour ceux qui choisissent des zones favorables après une étude minutieuse des registres miniers et de la géologie des districts miniers. Une prospection sérieuse ne doit pas être tentée par quiconque ne dispose pas de capitaux suffisants pour soutenir une longue campagne de travaux préliminaires, éventuellement décourageante. Le chercheur d'or potentiel doit avoir suffisamment de fonds pour voyager vers et depuis la région qu'il choisit pour prospecter et soutenir l'entreprise. Il doit être prêt à subir des épreuves physiques, posséder une voiture capable de parcourir les routes les plus accidentées et les plus escarpées, et ne pas être découragé par les déceptions répétées. Même si aucune découverte de valeur n'est trouvée, l'entreprise aura été intéressante et stimulante.

Mine de Fortitude au Nevada a produit environ 2 millions d'onces d'or entre 1984 et 1993. Image USGS.

Information publique pour les prospecteurs d'or

Les emplacements des principaux districts producteurs d'or des États-Unis sont indiqués dans certains des rapports du United States Geological Survey énumérés au bas de cette page. Les études géologiques des principaux États producteurs d'or où des informations complémentaires peuvent être obtenues sont également répertoriées. Des informations peuvent également être obtenues auprès des bureaux de liaison avec l'État du Bureau américain des mines situés dans les capitales de la plupart des États. Il existe également un grand nombre de livres profanes sur l'or qui décrivent les gisements d'or et la prospection d'or.

Exploitation hydraulique de placers à Lost Chicken Hill Mine, près de Chicken, Alaska. Le tuyau d'incendie fait exploser l'affleurement de sédiments, emportant le sable, l'argile, le gravier et les particules d'or. Le matériau est ensuite traité pour éliminer l'or. Image USGS.

La géologie des dépôts de placers

Un dépôt de placers est une concentration d'une matière naturelle qui s'est accumulée dans les sédiments non consolidés d'un lit de cours d'eau, d'une plage ou d'un dépôt résiduel. L'or dérivé des intempéries ou d'autres processus à partir des gisements de filons est susceptible de s'accumuler dans les gisements de placers en raison de son poids et de sa résistance à la corrosion. De plus, sa couleur jaune soleil caractéristique le rend facilement et rapidement reconnaissable même en très petites quantités. La casserole en or ou la casserole de mineur est un récipient en tôle peu profonde avec des côtés inclinés et un fond plat utilisé pour laver le gravier aurifère ou d'autres matériaux contenant des minéraux lourds. Le processus de lavage des matériaux dans une casserole, appelé «panage», est la méthode la plus simple et la plus couramment utilisée et la moins coûteuse pour un prospecteur pour séparer l'or du limon, du sable et du gravier des dépôts du ruisseau. C'est un travail fastidieux et éreintant et ce n'est qu'avec de la pratique que l'on devient compétent dans l'opération.

California Placer Deposits

De nombreux districts de placers en Californie ont été exploités à grande échelle aussi récemment qu'au milieu des années 1950. Les cours d'eau drainant la riche région de Mother Lode - les rivières Feather, Mokelumne, American, Cosumnes, Calaveras et Yuba - et la rivière Trinity dans le nord de la Californie ont concentré des quantités considérables d'or dans les graviers. De plus, des placers associés à des graviers qui sont des vestiges de cours d'eau d'un cycle d'érosion plus ancien se trouvent dans la même zone générale.

Dépôts de l'Alaska Placer

Une grande partie de l'or produit en Alaska a été extraite de placers. Ces dépôts sont répandus, se produisant le long de plusieurs des principaux fleuves et de leurs affluents. Certains sables océaniques ont également été productifs. La principale région d'exploitation des placers a été le bassin du fleuve Yukon qui traverse le centre de l'Alaska. Les opérations de dragage dans le district de Fairbanks ont été les plus productives de l'État. Les gisements de plage dans le district de Nome, dans la partie centre-sud de la péninsule Seward, se classent au deuxième rang des gisements productifs de placers de l'Alaska. D'autres placers hautement productifs ont été trouvés dans le bassin de drainage de la rivière Copper et de la rivière Kuskokwim.

Dépôts Montana Placer

Au Montana, les principaux districts d'exploitation des placers se trouvent dans la partie sud-ouest de l'État. Le gisement de placers le plus productif de l'État se trouvait à Alder Gulch, près de Virginia City, dans le comté de Madison. D'autres localités placériennes importantes se trouvent sur la rivière Missouri, dans le district minier d'Helena. Le célèbre Last Chance Gulch est le site de la ville d'Helena. Il existe de nombreux districts plus au sud sur les eaux d'amont et les affluents de la rivière Missouri, en particulier dans le comté de Madison, qui occupe le troisième rang dans la production totale d'or de l'État. De l'or a été produit à de nombreux endroits sur le cours supérieur de la fourche Clark du fleuve Columbia, en particulier aux environs de Butte. La production de placers dans le district de Butte, cependant, a été éclipsée par la production totale d'or sous-produit récupérée de l'exploitation des gisements de filons de cuivre, de plomb et de zinc.

Idaho Placer Deposits

L'Idaho était autrefois l'un des principaux États producteurs de placers. L'une des principales zones de dragage se trouve dans le bassin de Boise, à quelques kilomètres au nord-est de Boise, dans la partie centre-ouest de l'État. D'autres dépôts de placers sont situés le long de la rivière Salmon et sur la rivière Clearwater et ses affluents, en particulier à Elk City, Pierce et Orofino. De l'or à grain extrêmement fin (ou «farine») se trouve dans les dépôts de sable le long de la rivière Snake, dans le sud de l'Idaho.

Dépôts de Colorado Placer

Des placers du Colorado ont été exploités dans le district de Fairplay dans le comté de Park et dans le district de Breckenridge dans le comté de Summit. Dans les deux régions, de grandes dragues ont été utilisées pendant le pic d'activité des années 30.

Dépôts de l'Oregon Placer

Les régions minières les plus importantes de l'Oregon se trouvent dans la partie nord-est de l'État où l'on trouve à la fois de l'or en filon et en or placérien. L'or placérien se trouve dans de nombreux cours d'eau qui drainent les montagnes Blue et Wallowa. L'un des districts de placers les plus productifs de cette région se trouve à proximité de Sumpter, sur le cours supérieur de la rivière Powder. La rivière Burnt et ses affluents ont produit de l'or. Plus à l'ouest, l'exploitation des placers (en particulier le dragage) se poursuit depuis de nombreuses années dans la vallée de la rivière John Day. Dans le sud-ouest de l'Oregon, les affluents de la rivière Rogue et des ruisseaux voisins dans les montagnes Klamath ont été des sources d'or placérien. Parmi les principaux districts producteurs de cette région figurent le district de Greenback dans le comté de Josephine et le district d'Applegate dans le comté de Jackson.

Dakota du Sud et Washington

Des quantités mineures d'or placérien ont été produites dans le Dakota du Sud (la région des Black Hills, en particulier dans la région de Deadwood et sur French Creek, près de Custer) et à Washington (sur les rivières Columbia et Snake et leurs affluents).

Nevada, Arizona, Nouveau-Mexique

En plus de ces localités, l'or placérien se trouve le long de nombreux cours d'eau intermittents et éphémères des régions arides du Nevada, de l'Arizona, du Nouveau-Mexique et du sud de la Californie. Dans beaucoup de ces endroits, une grande réserve d'or placérien de faible teneur peut exister, mais le manque d'approvisionnement en eau permanent pour les opérations d'extraction de placers conventionnelles nécessite l'utilisation de méthodes coûteuses de concentration sèche ou semi-sèche pour récupérer l'or.

Dépôts de placers dans l'est des États-Unis

Dans les États de l'Est, des quantités limitées d'or ont été lavées de certains cours d'eau drainant le versant oriental de la région sud des Appalaches au Maryland, en Virginie, en Caroline du Nord, en Caroline du Sud, en Géorgie et en Alabama. De nombreux gisements de saprolite (roche désintégrée quelque peu décomposée qui se trouve à sa place d'origine) dans cette région générale ont également été exploités par des méthodes placériennes. De petites quantités d'or ont été extraites par des méthodes de placement dans certains États de la Nouvelle-Angleterre. D'autres gisements de placers peuvent être découverts dans l'Est, mais la prospection nécessitera des dépenses considérables en temps et en argent. Les gisements seront probablement de faible teneur, difficiles à reconnaître et coûteux à explorer et à échantillonner. De plus, la plupart des terres de l'Est appartiennent à des particuliers et la prospection ne peut se faire qu'avec l'autorisation et l'accord préalables du propriétaire foncier.

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Lode Gold

L'or filonien se trouve dans la roche solide dans laquelle il a été déposé. Les zones susceptibles de contenir de précieux gisements d'or ont été explorées de manière si approfondie que le prospecteur inexpérimenté sans capital suffisant a peu de chances de découvrir un nouveau filon qui mérite d'être développé. La plupart des découvertes futures de minerai aurifère exploitable résulteront probablement de recherches continues dans des zones connues pour être productives dans le passé. Les districts dans lesquels de nouvelles découvertes d'or pourraient être possibles sont trop nombreux pour être énumérés en détail dans cette brochure. Certains des quartiers célèbres sont: en Californie, les districts d'Alleghany, de Sierra City, de Grass Valley et de Nevada City, et la ceinture de Mother Lode; dans le Colorado, les districts de Cripple Creek, Telluride, Silverton et Ouray; au Nevada, dans les districts de Goldfield, Tonopah et Comstock; dans le Dakota du Sud, le district de Lead dans les Black Hills; et en Alaska, les districts de Juneau et de Fairbanks. Les dépôts dans ces districts sont généralement des filons de quartz or.

Sources d'informations sur l'or
Il existe de nombreuses publications d'intérêt pour ceux qui recherchent plus d'informations sur l'or. Le United States Geological Survey a publié de nombreux rapports sur la géologie générale et les ressources minérales de la plupart des principales régions productrices d'or. De plus, la plupart des études géologiques d'État où la production d'or a eu lieu ont compilé des rapports et des cartes pour documenter la géologie générale, les gisements et l'activité minière. Il existe également de nombreux guides et cartes de prospection destinés aux prospecteurs amateurs.

Les zones aurifères de Lode ont fait l'objet d'une prospection approfondie

La prospection de gisements d'or filonien n'est pas la tâche relativement simple qu'elle était autrefois, car la plupart des affleurements ou des expositions de roches minéralisées ont été examinés et échantillonnés. Le prospecteur d'aujourd'hui doit examiner non seulement ces expositions, mais aussi les roches brisées sur les dépôts de mines et les expositions de roches minéralisées dans les chantiers miniers accessibles.

L'or non découvert est finement disséminé

S'il est présent, l'or peut ne pas être visible dans la roche et la détection dépendra des résultats des analyses de laboratoire. Habituellement, des échantillons de 3 à 5 livres de roche minéralisée représentative seront envoyés à un laboratoire d'analyse commercial ou à un bureau d'analyse pour analyse. De toute évidence, la connaissance de la nature géologique des gisements d'or et en particulier des roches et des gisements dans la zone d'intérêt aidera le prospecteur.