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La vie sur Europa?



Cette lune de Jupiter pourrait avoir la vie dans un océan souterrain.

La vie sur Europa: L'eau d'un océan souterrain sur la lune de Jupiter, Europa, pourrait atteindre la surface par des suintements ou éclater par des bouches d'eau chaude. Cette eau révélerait la chimie de l'océan souterrain et pourrait contenir des microbes qui vivent en dessous. Image conceptuelle de l'artiste par la NASA / JPL.

Structure souterraine d'Europa: Cette image montre la structure interne d'Europa. Il a une croûte glacée soutenue par un océan souterrain. En dessous se trouve la couche rocheuse entourant un noyau de fer. Image de la NASA / JPL.

La nouvelle recherche de la vie extraterrestre

Au cours des derniers siècles, tout le monde a cru que Mars était le corps le plus susceptible dans notre système solaire de soutenir la vie au-delà de la Terre. Mais après des siècles d'observation au télescope, des décennies d'exploration de vaisseaux spatiaux et plusieurs robots explorant sa surface, la promesse de découvrir la vie sur Mars reste insaisissable.

Maintenant, l'attention scientifique se concentre sur Europa, la quatrième plus grande des 67 lunes confirmées de Jupiter. C'est peut-être un meilleur candidat pour trouver la vie que Mars. Pour que la vie soit présente, les trois conditions de base sont les suivantes: 1) eau liquide; 2) blocs de construction chimiques; et 3) une source d'énergie. On pense qu'Europa a les trois.

1) L'Eau Liquide d'Europa

La surface d'Europa est très froide et recouverte de glace. Cette glace forme une "croûte" sur la lune dont on pense qu'elle a plusieurs kilomètres d'épaisseur. Sous la croûte, un océan souterrain d'eau liquide jusqu'à 100 kilomètres de profondeur existerait. Les enquêteurs pensent que l'océan est riche en ions dissous, en particulier en magnésium, sodium, potassium et chlore. Les organismes sur Terre vivent dans des solutions riches en ions, il y a donc de fortes chances qu'ils y vivent sur Europa.

Vidéo: Europa - Cool Destination for Life, produit par NASA / JPL News.

Vidéo: Europa - Cool Destination for Life, produit par NASA / JPL News.

2) Les blocs de construction d'Europa

Les observations de l'engin spatial ont déterminé que la surface d'Europa est recouverte de glace d'eau. Que la glace et d'autres matériaux à la surface d'Europa sont bombardés par le rayonnement de Jupiter qui pourrait les transformer en certains des éléments chimiques de la vie. Ceux-ci comprennent: l'oxygène libre (O2), le peroxyde d'hydrogène (H2O2), dioxyde de carbone (CO2) et de dioxyde de soufre (SO2).

Si ces composés atteignent l'océan souterrain, ils peuvent être de précieux nutriments pour démarrer et maintenir la vie. L'eau de l'océan peut réagir avec les roches et les minéraux du fond de l'océan souterrain pour libérer d'autres nutriments pour soutenir la vie.

Vidéo: La mission du système Europa-Jupiter, produite par NASA / JPL News.

Vidéo: Hubble Images Directly Possible Plumes on Europa, produit par le Goddard Space Flight Center de la NASA / Katrina Jackson.

Vidéo: La mission du système Europa-Jupiter, produite par NASA / JPL News.

Vidéo: Hubble Images Directly Possible Plumes on Europa, produit par le Goddard Space Flight Center de la NASA / Katrina Jackson.

3) La source d'énergie d'Europa

La position d'Europa dans l'espace se situe dans le puissant champ gravitationnel de Jupiter. Cette forte "attraction" gravitationnelle a la lune bloquée sur une orbite avec un hémisphère constamment face à Jupiter. L'orbite elliptique rapproche et éloigne Europa de la planète. Cette alternance d'augmentation et de diminution de la force gravitationnelle sur Europa entraîne l'allongement et la détente de la lune à chaque voyage autour de la planète. Ce mouvement interne, combiné aux forces gravitationnelles exercées par les lunes voisines, produit des frictions internes et de la chaleur au sein d'Europa.

La chaleur interne d'Europa pourrait être la source d'énergie qui empêche le sous-sol de geler et soutient toute vie qui y existe. Il pourrait y avoir des évents d'eau chaude au fond de l'océan souterrain qui fournissent de l'énergie et des nutriments de l'intérieur de la planète. Des organismes sur Terre ont été découverts dans les lacs sous-glaciaires de l'Antarctique et dans les eaux chaudes riches en ions des évents hydrothermaux. La vie dans les océans souterrains d'Europe pourrait être soutenue de la même manière.

Europa de Galileo: Une image de l'hémisphère arrière d'Europa. Il montre très peu de structures d'impact mais de nombreuses crêtes et fractures qui suggèrent une croûte rigide se déplaçant sur une couche mobile en dessous. Image de la NASA.

Preuve pour l'océan souterrain

La NASA fournit trois éléments de preuve qui soutiennent fortement la présence de l'océan souterrain d'Europa.

1) Les levés magnétométriques effectués par le vaisseau spatial Galileo ont découvert un champ magnétique induit près de la surface d'Europa. Cela suggère un grand corps de matériau conducteur (eau salée) à une profondeur de 30 kilomètres (environ 20 milles) ou moins.

2) La surface d'Europa a des bandes, des crêtes, des fractures et des structures d'impact à anneaux multiples qui suggèrent la présence de matériel mobile en dessous.

3) La surface d'Europa présente des fractures et des crêtes à grande échelle similaires à celles qui ont lié les plaques tectoniques de la Terre. Ceux-ci suggèrent une couche mobile sous la croûte d'Europa qui soutient la croûte et lui permet de se déplacer.

Informations sur la vie sur Europa
Une fenêtre sur l'océan d'Europe à la surface: site Web
Europa & Titan: Moons With Life?: Article de la section Earthguide de la Scripps Institution of Oceanography, site Web de l'Université de Californie à San Diego, consulté pour la dernière fois en octobre 2016.
Europa pourrait avoir les ingrédients nécessaires à la vie: article du site Web de la NASA, mars 2013.
Qu'est-ce qui nous fait penser qu'il y a un océan sous la croûte glacée d'Europa?: Article du site Web de la NASA, mars 2013.

La vie sur Europa pourrait être facile à trouver

La présence de composés de magnésium à la surface d'Europa suggère que l'eau de l'océan souterrain atteint la surface par des sources ou des évents. Si cela se produit, ces éruptions libéreraient des ions et des microbes de l'océan en dessous.

Donc, s'il y a de la vie dans l'océan souterrain d'Europa, elle pourrait être dispersée à la surface de la planète où des atterrisseurs ou des rovers pourraient la trouver. Une mission à la surface de l'Europa pourrait facilement trouver des preuves de vie ou même de certains microbes en échantillonnant des matériaux de surface.

Cela fait d'Europa une cible très intéressante dans la recherche de la vie extraterrestre. Certains chercheurs pensent que c'est une bien meilleure cible que Mars.