Roches

Les rochers glissants de l'hippodrome Playa



Un rocher glissant qui a laissé une longue piste à travers la surface de Racetrack Playa. Certaines pistes font des centaines de pieds de long! (Voir ci-dessous pour plusieurs autres photos de roches coulissantes.)

Le mystère des roches coulissantes

L'un des mystères les plus intéressants du parc national de la vallée de la mort est les roches coulissantes de Racetrack Playa (une playa est un lit de lac asséché). Ces rochers peuvent être trouvés sur le sol de la playa avec de longs sentiers derrière eux. D'une manière ou d'une autre, ces roches glissent sur la playa, creusant un sillon dans les sédiments au fur et à mesure qu'elles se déplacent.

Certaines de ces roches pèsent plusieurs centaines de livres. Cela rend la question: "Comment se déplacent-ils?" très difficile.

Image Landsat de l'hippodrome Playa. Il s'agit de la zone blanche plate au centre de l'image. Cliquez pour plus de détails.

À propos de Racetrack Playa

Racetrack Playa est un lit de lac presque parfaitement plat et presque toujours sec. Il mesure environ 4 kilomètres de long (2,5 miles) - du nord au sud et environ 2 kilomètres de large (1,25 miles) d'est en ouest. La surface est recouverte de fissures de boue et les sédiments sont constitués principalement de limon et d'argile.

Le climat dans cette région est aride. Il ne pleut que quelques centimètres par an. Cependant, quand il pleut, les montagnes escarpées qui entourent Racetrack Playa produisent une grande quantité de ruissellement qui convertit le plancher de la playa en un large lac peu profond qui pourrait avoir seulement quelques pouces de profondeur au point bas de la playa. Lorsqu'elles sont mouillées, les sédiments de surface de la playa se transforment en une boue très douce et très glissante. Lorsque la boue sèche, des fissures de boue qui recouvrent généralement le sol de la playa se forment.

Des rochers de plusieurs tailles et formes laissent des traces sur Racetrack Playa.

Sont-ils déplacés par des personnes ou des animaux?

La forme des sentiers derrière les rochers suggère qu'ils se déplacent lorsque le sol du Racetrack Playa est recouvert d'une boue très douce. Un manque de boue perturbée autour des sentiers rocheux élimine la possibilité qu'un humain ou un animal pousse ou aide le mouvement des rochers.

Vue rapprochée du rocher coulissant dans l'image du haut sur cette page.

Sont-ils déplacés par le vent?

C'était autrefois l'explication préférée. Les vents dominants qui soufflent sur Racetrack Playa soufflent du sud-ouest au nord-est. La plupart des pistes rocheuses sont parallèles à cette direction. C'est une preuve solide que le vent pourrait être la force qui déplace les roches ou est au moins impliqué dans le mouvement des roches.

Les fortes rafales de vent ou «vents de force ouragan» étaient à l'origine censés pousser les rochers en mouvement. On pensait que cela se produisait lorsque la playa était très humide, immédiatement après une pluie qui a transformé la surface de la playa en une boue glissante. Une fois qu'un rocher a commencé à se déplacer, un vent de vitesse beaucoup plus faible pouvait le maintenir en mouvement alors qu'il glissait sur la boue molle et très glissante. Les courbes dans les traînées rocheuses ont été expliquées par des changements dans la direction du vent ou dans la façon dont le vent a interagi avec une roche de forme irrégulière.

Le problème avec le vent qui déplace les roches est que beaucoup de roches pèsent plusieurs centaines de livres et sont enfoncées de quelques pouces dans la boue de la playa. Il est peu probable que le vent seul puisse déplacer ces gros rochers.

Cette roche est facile à imaginer glissant sur le dessus d'une surface glissante et craquelée de boue.

Sont-ils déplacés par la glace?

Rarement, environ une fois tous les quelques années, le lac peu profond occasionnel qui couvre la surface de Racetrack Playa gèle, recouvrant la playa d'une fine couche de glace, flottant sur une mince couche d'eau. Un vent, soufflant sur la surface de la glace, pourrait-il déplacer la glace, ainsi que les roches incrustées, sur la surface de la playa? Les roches en mouvement creuseraient des sillons à la surface de la playa qui, après la fonte des glaces et le retrait de l'eau, deviendraient les sentiers vus par les visiteurs de la playa lorsque le temps s'améliorerait.

Parfois, plusieurs roches voisines ont des sentiers qui semblent avoir changé de direction simultanément. Ces traînées très congruentes sur plusieurs roches soutiennent fortement la théorie des «roches se déplaçant par le vent dans une calotte glaciaire». L'un des premiers rapports qui a fourni des preuves solides des roches déplacées de cette façon est une vidéo de 2006 de Brian Dunning.

Des rochers de plusieurs formes laissent des traces sur Racetrack Playa.

Comment le mystère a été résolu!

Jusqu'en 2013, toutes les meilleures explications impliquaient le vent comme source d'énergie et une calotte glaciaire qui capte suffisamment d'énergie éolienne pour faire glisser une roche de six cents livres à travers la surface de la playa. La grande rupture dans la résolution du mystère s'est produite en novembre 2013 lorsqu'un lac jusqu'à trois pouces de profondeur a recouvert la playa, puis s'est figé. Les chercheurs ont ensuite observé de nombreuses roches incrustées de glace se déplaçant lentement à travers la playa à plusieurs dates en décembre 2013 et janvier 2014. Cette preuve des roches en mouvement a été partagée dans une vidéo par la Scripps Institution of Oceanography.

En février 2014, le lac s'était asséché et de nouveaux sentiers laissés par les roches récemment déplacées pouvaient être vus à la surface des sédiments de playa. Certaines des roches avaient été équipées d'un petit enregistreur GPS, et leurs enregistrements indiquent que certaines roches s'étaient déplacées de plus de sept cents pieds pendant au moins quatre épisodes de mouvement.

Ce travail a démontré le mouvement des roches et l'a attribué au vent qui déplace les roches alors qu'elles étaient enfoncées dans une grande calotte glaciaire flottant sur une mince couche d'eau. Enfin, le mystère a été résolu!

Des rochers de plusieurs formes laissent des traces sur Racetrack Playa.

Photos des "Sliding Rocks"!

Le mouvement d'un gros rocher à travers une surface stérile est presque impossible à croire. Plusieurs bonnes photos de gros rochers et de leurs sentiers par Steve Geer, Stephan Hoerold, David Choo, Skye Bajoul, sartriano, John Alcorn et Mike Norton sont publiées sur cette page pour ceux qui ne peuvent pas se rendre au parc national de Death Valley.

Beaucoup de rochers et de sentiers glissants sur Racetrack Playa.